• 최종편집 2024-06-15(토)
 
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 처음 소로에 관심을 가지게 된 것은 대학 때 휘트먼을 읽으면서였다. 이후로 그에 대한 동경은 어설프게나마 나의 생각 밑바닥에서 사라지지 않고 있었던 것 같다. 상당한 세월이 흐르고 나서, 서머셋 몸의 <독서안내>에서 소로를 폄하하는 듯한 평가를 읽게 되면서도, 소로에 대한 부러움에 가까운 공감을 떨쳐버릴 수 없었다. 오히려 대중작가 서머셋 몸 따위가 하면서 코웃음 쳤던 일을 기억한다. 그 때 읽었던 몸의 글을 대충 간추려본다.
“소로의 <월든>은 남다른 경험을 지닌, 개성이 강하고 특수한 지식을 가진 저자가 아니라면, 쓸 수 없는 그런 종류의 책이다…. 그러나 나는 이 책의 주제가 되어있는 실험을 아주 요긴하게 부각시킬 만큼의 감성적 능력을 소로가 갖추고 있다고는 생각하지 않는다. 그는 인간의 욕망이란, 그 욕망의 수를 제한하기만 하면, 아주 작은 비용으로 만족시킬 수 있다는 사실을 알고 있었다. 그러나 우리는 그가 발견하기 오래 전부터 이미 알고 있었다.” “에머슨이 소로보다는 훨씬 착실한 인물”이라고도 썼다.
늙으막에 다시 소로에 관한 글들을 접하게 되면서, 한동안은 민망스러움과 당혹스러움을 번갈아가며 느끼게 되었지만, 시간이 흐르면서 오히려 그에게서 전에 맛보지 못했던 친근감을 느끼게 되어, 내심 멋적어하는 자신을 보게 된다. 여기저기에서 메모한 대목들을 소개해본다.  
“소로하면 그의 생애의 태반을 숲속 오두막에서 보내고 나머지는 감옥에서 보낸 줄 알고 있을 지도 모른다. 그러나 실제로 그가 숲에서 보낸 세월은 2년 정도였고, 감옥에 있었던 것은 하룻밤에 지나지 않았다. 그가 감옥에 갇히자 친구가 세금을 대납해주었기에 무죄석방이 된다. 이튿 날 아침 자신이 석방된 사유를 알게 된 소로는 그 세금은 자신이 납부한 것이 아니니 자신은 감옥에 있고 싶다고 떼를 써보지만, 오후에는 야생과일(cowberry)을 따러 숲으로 들어갔다. 연방정부를 상대로 큰일이라도 저지를 것 같았던 처음 기세와는 달리 편안한 결말을 남긴 셈이다. 소로의 시민불복종은 마하트마 간디와 루터 킹 목사에게도 영향을 끼쳤다고 하니 대단한 일이 아닌가. “
“헨리 데이빗 소로는 에머슨의 스승이자 가장 가까운 친구. 에머슨은 익살을 곁들어가며 소로에 대해서 말했다. ‘어떤 일에 대해 반대할 때에만 힘이 생겨났다....반대하는 대상은 여럿. 정치일 수도 종교일 수도, 노예제도나 화폐경제일 수도 있었다.’ 하여튼 누구보다 앞서 “아니”하고 반응하는 것이 그의 본능이고, 책임을 지는 것은 아니었다. 그에게는 이력서도 재산도 가족도 없었기에. ‘노’하고 말할 때 치러야할 대가는 전혀 가지지 못했다. 소로는 태어나면서 부터 이의를 달지언정 결코 굴복하는 일이 없는 타고난 전사였다.”
에머슨은 소로에게서 많은 것을 보았다. “소로의 싸움에는 약간의 승리감과 뒷받침이 되어줄 북소리를 필요로 했다. 어떤 일에 반대하며 ‘홀로 일어섰다’는 스스로의 이미지에 종교적인 희열을 느꼈고, 이를 원동력으로 삼아 자신의 삶을 꾸려갔다. 찬사와 숭고한 사명감에 도취한 나머지, 자신에게 동조하지 않는 자는, 이웃이건 친구이건, 주저하지 않고 적으로 몰아 공격하는, 순수와 떳떳함이 그의 개인주의 종교의 특징이다.”            
“그는 하버드를 졸업한 인텔리였지만, 그가 속했던 대학이나 학문에 대해서는 아무런 은혜도 느끼지 않았다. 집안 사업인 연필제조업을 돕기도 하고 교사노릇을 한 적은 있지만, 제대로 된 직장을 가진 적은 없다. 호기롭게 자유를 부르짖지만, 구체적인 삶에서는 자립하지 않고 주변의 보살핌과 원조에 의지했다.”  
“기성종교에 대한 비판은 그의 선배 에머슨이나 제임즈보다 더 날카로웠다. 아마도 두 사람과는 달리 소로는 한 번도 조직에 속한 적이 없었기 때문인지도 모른다. 또 19세기 중엽의 뉴잉글랜드 사회는 비판의 대상이 됨직한 정통의 소재가 이미 뚜렷해지고 있었기 때문일 수도 있을 것이다.”
“소로가 종교를 개인화하려는 것은 아니었다. 기존의 종교를 개인용으로 재창조하려는 것도 아니었고, 자기 나름의 종교를 만들어 보려는 것도 아니었다. 오히려 개인주의를 신성화하고 종교화 하려했다. 자신의 존재와 자유로운 표현에 지고한 가치를 찾아내고 개인이라는 사실에 종교적 사명과 정열을 느끼고 있었다. 그래서 그는 주변 사람들과 유대할 수가 없었다.”
enoin34@naver.com
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헨리 데이빗 소로
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